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Defence: Remarks by High Representative/Vice-President Josep Borrell at the press conference on the EU defence investment gaps and measures to address them

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This Joint Communication [on the Defence Investment Gaps Analysis and Way Forward] from the European Commission and the High Representative for Foreign Affairs and Security Policy is about the state of the art of the European defence capabilities and the difference between what we have and what we should have. This is the gap. The gap is a breach, it is a difference between our capabilities and the capabilities that we should have in order to face the threats and challenges that Europeans are facing.  

When we presented the Strategic Compass, the title was ‘Europe is in danger’. And, at that time, before Russia’s aggression against Ukraine, people smiled. Now, unhappily, the danger is very evident, and the ruthless attack of Russia against Ukraine has made it evident for all European citizens that the war is at our borders. The war is a reality that affects all of us - and mainly the Ukrainians, certainly. But it makes clear that war is not something that we [could] forget about forever, unhappily. 

Nothing comparable to what is happening in Ukraine has happened in Europe since the end of World War II. In terms of human costs, thousands of soldiers have been killed. In terms of the number of military assets involved, hundreds of tanks have been destroyed, and with the global consequences of this conflict. 

And this applies also to the European Union’s response in terms of political, financial, humanitarian, and military support to Ukraine. But to support Ukraine and to support ourselves, we need to increase our capacity to act and take more responsibility for our security. 

The Europeans have been comfortable under the US and NATO umbrella, and we got a certain feeling of comfort. And the message today – this message was also in the Strategic Compass - is that we have to do more. We have to do more, and this Joint Communication on the defence gaps analysis, that we have adopted today is a call to strengthen the European Union Member States’ defence capacities because defence in the European Union remains a competence of the Member States, it is a national competence. And the Member States have to wake up and increase their capacities. 

On defence expenditures, [Executive] Vice-President [Margrethe] Vestager has been presenting very interesting and convincing data. If we had been spending since 2008 until now, the same amount as before the euro crisis, we would have spent €160 billion more in defence. These €160 billion, now we see that they are missing. They are missing while others have been increasing very much, as [Executive] Vice-President Vestager said, much more than us. The differences between the US and Europe are evident. We have increased [our defence expenditures] by 20%, the US have increased [it] by 66% - three times more. 

An important issue with these expenditures is that it is being done mainly on a national basis. The collaborative investments – I mean the investment that is being done all together – is only 11% when it should be about 35% according to our plans. We spend together less every time. It has been decreasing, despite the calls to unify our capacities and despite the calls to spend together, to spend better, to avoid duplications, to avoid gaps. In spite of that, we have been decreasing the amount of cooperative investments. 

This trend has to be reversed. Years of budget cuts and underinvestment have to be recovered. We have to have economies of scale, we have to reduce fragmentation and the critical gaps that we have today in our armed forces. Let's put an example: the US has only one type of battle tank, we have 12. The logistical costs, the duplications, the lack of interoperability is evident. It is evident in our Air Forces, in our Navies. Everywhere, we have fragmentation and duplication. So, we need to spend more but, most importantly, we need to spend together to spend better. And today, with this Communication - and I am talking as much as Vice-President of the Commission and as Head of the European Defence Agency -, we have gathered, we have put together all our intellectual capacities in order to present an expertise to the Member States and the European Council about what we should do in the short, medium and long term.  

The most important and immediate problem is a very practical one. We have to refill our stockpiles, our military material, because we have been providing a lot of support to Ukraine on ammunition, on transport, in force protection and we have to refill our stocks. This can be done easily in the short term, but it will be much better to do it together. We have to buy together, as we did with the vaccines and as we want to do with the gas. And that [is why] we are proposing a Joint Procurement Task Force where the Member States should engage in the short-term procurement needs. And we propose also financial incentives for the Member State to participate on that. 

In the medium term, we have to increase our existing capabilities and fill the gaps - in terms of quality and in terms of quantity. We need modern air defences, we need drones, we need air-to-air refuelling capabilities, we need tanks and armoured vehicles, we need coastal defence, we need cyber and space-based capabilities – just to name a few.  

We know it. The European Defence Agency has been working in the last years to explain these gaps, to explain how we can and should fill these gaps. But to tell the truth, we have not gotten a lot of success and nobody was listening to us. If I may make a joke. I hope that now, together with the Commission, joining the leadership of the Commission, and the [European] External Action Service, and the European Defence Agency, Member States will be more attentive to our warnings. They will understand what are our problems and what could be the solution. 

In the long term, we have to modernise our European armed forces, we have to increase our capabilities. We have to define better what are our needs and to provide answers to these needs through a stronger European defence industry. There is no autonomy without a solid industrial basis. On that, the European Defence Agence has also been working. We have been producing this CARD, the Coordinated Annual Review on Defence. In the coming months the last of these reports will be issued. We have been providing a Capability Defence Development Plan. This is the time for Member States to read these documents and to act. These documents are being added as an Annex to this Communication and I hope that the strong political umbrella that the Commission is providing to this issue will make it much more understandable. It is a wake-up call. We need to act. And in order to act, this document presents these lines of action. 

Time to act is now. Because we need to react quickly to the current situation, from the industry side to the operational, the concrete military capacities to put - if needed – boots on the ground. Commissioner [for Internal Market, Thierry] Breton will for sure develop all the issues of industry, which is the most solid base for our military capacities.  

And dear Vice-President [Margrethe Vestager] and dear Commissioner [Thierry Breton], allow me to say a word about the External Action on Energy Policy that today I presented. It is a part supporting the RePower efforts in order to work together with our partners in the world and develop altogether the purpose of reducing dependence on hydrocarbons and fight against climate change.  

And also, the Strategic Partnership with the Gulf in order to share prosperity, the Green transition, security, development and cooperation with such an important set of countries. Important today for global security, energy, but also security – short -, because they are involved with us in the situation created by the lack of agreement with Iranians in the Gulf, on the nuclear side, on the war in Yemen and so many other issues in which we want to work together with the states of the Gulf. 

 

Q&A 

Q. On peut se réjouir de la coordination, de même que ce qui est arrivé pour les vaccins. Vous le proposez pour la défense mais en même temps, il semble qu'il y ait beaucoup de citoyens qui s'inquiètent de cette espèce de course aux armements de la part de l'Europe, mais aussi des États-Unis. Plusieurs personnes, plusieurs observateurs y voient un engrenage aussi pouvant mener à une 3e guerre mondiale, et préféreraient que l'accent soit mis davantage sur la diplomatie. Qu'en pensez-vous?

Exactement. L'autre jour, on me disait que je ne devais pas oublier que je suis responsable de la diplomatie européenne, puisque j'ai parlé de la défense et des armées. Mais celui qui l'a dit se trompe, parce que je suis à la fois, le responsable de la diplomatie au niveau européen, et de la construction de l'Europe de la défense. Parfois, il faut agir du côté diplomatique et parfois du côté des capacités militaires. Non, on ne va pas vers la 3e Guerre mondiale - sans doute, pas nous. Mais il faut expliquer aux citoyens européens, que depuis la crise de l'euro en 2008, l'Europe est passée par un processus silencieux de désarmement. On s’est désarmés sans le dire, parce qu’on a réduit nos capacités militaires entre 2008 et 2018 d'une façon vraiment choquante. Et cela s’est fait de façon  non coordonnée - parce que la coordination est aussi nécessaire quand on diminue les capacités. Chacun a fait cela de son côté et le résultat est que l'Europe, du point de vue militaire, comme un ensemble de 27 différentes armées, se déforme. On a des duplicités, on a des « gaps » (des écarts), des choses qui nous manquent, énormément.  

Alors, ce processus ne veut faire autre chose que mettre nos capacités militaires à la hauteur de nos défis, parce que les défis existent qu’on le veuille ou non, et il faut y faire face. Et pour y faire face, il nous faut une base industrielle [et technologique de défense], sans doute. Un pays, qui n'aurait pas une industrie de défense capable de fournir des armes de façon autonome, perdrait une partie très importante de son indépendance, en termes pratiques. Donc il faut développer l'industrie de défense - bien sûr que oui. Actuellement, comme a dit le Commissaire [Thierry] Breton, on achète à l’extérieur 60% de nos capacités militaires. C'est trop, c'est trop. Il faut diminuer notre dépendance à l’égard de l'extérieur.  

Et alors, ce n’est pas la course aux armements, c’est l’arrêt du désarmement et commencer à mettre les choses à leur juste hauteur, à la hauteur de nos besoins. Vous seriez, bien sûr, beaucoup plus heureux si on n’avait pas de menaces sur nous, mais on en a. Et il faut y faire face, en ayant les capacités nécessaires pour le faire, et pour aider nos pays amis qui eux aussi y font face. Comme le cas de l'Ukraine - c'est un cas dramatique, mais il y en a beaucoup d'autres, moins dramatiques mais aussi dangereux. Donc non, il faut dire aux citoyens européens qu'il ne s'agit pas d'une course aux armements, qu'il ne s'agit pas de générer, de développer un nouveau conflit mondial - au contraire, il faut le prévenir. Il faut être capable d'agir dans le domaine militaire comme on le fait dans le domaine diplomatique. Une chose n'exclut pas l'autre, bien sûr que non. On travaille sur les deux fronts. On s'engage diplomatiquement mais comme pour danser le tango, il faut au moins deux personnes. Si le président [Vladimir] Poutine dit à tous les gens qui vont le voir qu’il n'est pas prêt à arrêter la guerre, qu'il va continuer à la faire, alors il y a peu d'espace pour la négociation. Mais on est toujours prêts à s'asseoir à la table, et chercher un cessez-le-feu et une paix négociée. Mais tant que la guerre dure, il faut aider les Ukrainiens. Et pour les aider, il faut avoir les moyens. Et les moyens s'épuisent, il faut les remplir à nouveau. Et il faut être à la hauteur des défis. Ça, c'est un message que, je pense, les citoyens européens doivent entendre.  

Pour dépenser mieux, il faut dépenser ensemble, mais il faut dépenser. Il faut dépenser parce qu'entre l'année 2008 et l'année 2018, on est passé par un processus de désarmement en Europe, non coordonné, chacun de son côté, en faisant des coupes claires dans le budget de la défense, sans savoir ce que faisait le voisin. Et le résultat est désordonné. Et maintenant, pour monter en gamme, il faut le faire de façon coordonnée. C'est très simple, si chaque pays européen - chacun d'eux, les 27 - augmente ses capacités militaires en multipliant par X ce qu'ils ont et qu’ils font tous – justement - un croisement homothétique - on multiplie par une certaine quantité, ce qu’ils ont chacun de leur côté -, le résultat serait un énorme gaspillage et un gaspillage d’argent. Ce serait jeter par la fenêtre des milliers d'euros, parce qu'on aurait la même structure difforme que nous avons aujourd'hui, mais plus grande. Les « gaps » (les écarts) seraient plus grands, et les duplications encore plus grandes.  

Donc, la tâche de coordination est absolument nécessaire si on veut bien défendre l'intérêt des citoyens et le bon usage de l'argent public. 

Q. On entend votre discours extrêmement volontariste, Monsieur Borrell et Monsieur Breton. En même temps, vous citez vous-même le chiffre de 11% d'investissements communs pour le moment. Et par ailleurs, pour ce qui est des développements de projets, il y en a deux qui sont structurants, très importants - le projet de Char du futur et le projet d'Avion du futur, le SCAF - qui sont à l'heure actuelle, et depuis un long moment, totalement bloqués par des divergences à la fois entre les Etats et entre les industriels chargés de les développer. Comment pensez-vous que votre plan peut contrer cet état d'esprit qui est assez contradictoire effectivement avec l'optimisme que vous affichez, la volonté que vous affichez ? 

We are not optimists, we are just activists. There is a task to be done. Look, let me say that in Spanish, because I express myself much better.  

El ejército es, por así decirlo, el núcleo de la independencia nacional. Las Fuerzas Armadas son, para cada país, la expresión viva de su soberanía. La moneda también lo es, pero menos. Y hemos renunciado a la moneda propia de cada país para tener una moneda que es común y única - las dos cosas. Antes tuvimos el eco, que era una moneda común, pero no única. Porque cada país guardaba la suya y, además, tenían una en común.  

No estamos queriendo crear el ejército europeo, que sería el equivalente en términos militares de la moneda común y única. No. Sabemos muy bien que los ejércitos europeos seguirán siendo de cada Estado el suyo. Pero si queremos sacar provecho de nuestra Unión, hay que hacer que estos ejércitos nacionales se desarrollen de una forma coordinada. Y precisamente porque los ejércitos son la expresión viva de la soberanía, es más difícil entrar en la coordinación. Es más difícil decirle a un Estado, “usted tiene demasiado submarinos y pocos aviones”. Y al otro “usted tiene demasiados aviones y pocos submarinos”. Y entre todos no tenemos ningún portaaviones. Francia tiene uno, España tiene también uno más pequeño, pero no tenemos la capacidad aeronaval que tienen los Estados Unidos, ni de lejos. Todos juntos gastamos en defensa cuatro veces lo que se gasta Rusia, y tanto como China. 

¿Diría usted que lo hacemos con la misma eficacia? Bueno, desde el punto de vista de la eficacia en el caso del ejército ruso habría mucho que hablar, porque manifiestamente no han demostrado tener mucha. Pero es evidente que si gastáramos de una manera coordinada seríamos más eficaces. Y eso, que todos los ciudadanos lo entienden, hay que llevarlo a la práctica convenciendo a los gobiernos. La Agencia Europea de la Defensa lleva años intentando hacerlo. De hecho, fue creada para eso. Los gobiernos la crearon para que les impulsara a que su gasto en defensa estuviera más coordinado, fuera más eficiente, más interoperable.  

Bueno, ahora con la ayuda de la Comisión [Europea] y las capacidades financieras que la Comisión tiene y la Agencia [Europea de la Defensa] no, podemos empujar más todos juntos en esta dirección. Esta es la fuerza de esta Comunicación. Tenemos a la Agencia, por un lado, a la Comisión por el otro, el Servicio Europeo de Acción Exterior. Unos tienen recursos, otros tienen una larga experiencia. Hemos de unir fuerzas y capacidades. Eso es lo que nos han pedido los jefes de Estado y de Gobierno en Versalles. Y esta es la respuesta a esa demanda y una guía para la acción. Ahora, ¿tendremos éxito o no? Pues dependerá de la presión política y del sentimiento de urgencia que tengan los Estados miembros. Antes de la guerra de Ucrania este sentimiento de urgencia era muy bajo. Ahora, sin duda, es más alto. Esperemos que no tengan que ocurrir más cosas para que alcance el nivel necesario. 

Link to the video: https://audiovisual.ec.europa.eu/en/video/I-225516